¿Conoces el hielo combustible?

El pasado 17 de mayo, después de casi dos décadas de investigación y exploración, China extrajo por primera vez muestras de hidratos de metano, el también llamado hielo combustible, a una profundidad de 1.266 metros en el Mar de China Meridional, cuya soberanía ha sido recientemente un tema disputado.

El hallazgo, anunciado a bombo y platillo por el gobierno chino, es potencialmente histórico en el ámbito de la energía. El hielo combustible, de hecho, está considerado como el mejor sustitutivo de petróleo y gas natural en el futuro, y cuya extracción, por lo menos hasta ahora, resultaba extremadamente complicada y costosa.

Los hidratos de metano fueron descubiertos en el norte de Rusia en los años 60 y se clasifican dentro de los denominados gases no convencionales. Son una sustancia sólida con aspecto de hielo, que atrapa en su interior a moléculas de metano, el componente mayoritario del gas natural que utilizamos habitualmente.

Se han formado a partir del metano originado tras la descomposición anaeróbica por acción bacteriana de la materia orgánica depositada en los fondos marinos y debido a la combinación de altas presiones y bajas temperaturas. La mayor parte de las reservas de hidratos de metano se encuentra en los fondos oceánicos

Se estima que el volumen total de reservas mundiales de los hidratos de metano supere ampliamente a las del gas convencional, e incluso a la suma total de reservas de carbón, petróleo y gas juntas. Presentan un elevado potencial energético, tanto que un metro cúbico de hielo combustible puede liberar unos 160 metros cúbicos de metano.

Existen grandes depósitos bajo todos los océanos, sobre todo en los bordes de las plataformas continentales. Al ser una fuente de energía muy distribuida por el planeta, su alcance potencial se extiende a muchas regiones y varios países tienen en marcha programas de exploración e investigación. En España, se han hecho estudios en la zona del Golfo de Cádiz.

Sin embargo, no todas son buenas noticias. Los hidratos de metano constituyen un riesgo significativo para el calentamiento global y el cambio climático. El metano es un gas invernadero con un potencial de calentamiento global mucho mayor que el del CO2, por tanto, la explotación y uso de los hidratos de metano, según el profesor Miguel Villarrubia, de la Facultad de Física de la UB, comporta serios riesgos.

En todo caso habrá que esperar para averiguar si estamos delante de una verdadera revolución en el ámbito energético.

“La real importancia de este avance dependerá de la viabilidad técnica y económica a escala comercial de las tecnologías de extracción experimentadas y del nivel de compromiso con los acuerdos firmados para la limitación del calentamiento global”

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